Leeuwin adopteert een babyluipaard alsof het haar eigen welp is

Een bijzondere familie

De leeuwin had al twee welpen van zichzelf, maar behandelde de babyluipaard alsof het haar eigen jong was. De unieke familie werd voor het eerst gezien toen de leeuwin net een antilope had gedood. Ze lag te rusten van de jacht terwijl haar twee welpen en haar adoptie welp van de prooi aten. De onderzoekers verwachtte dat de nieuwe familiesamenstelling van korte duur zou zijn, maar het liep anders dan gedacht.

Hoe de luipaardwelp bij de leeuwenfamilie terecht is gekomen blijft onduidelijk. Misschien is de moeder zelfs door de leeuwin gegrepen en is dit de reden dat het kleintje niet meer bij zijn eigen familie is.

De twee leeuwenwelpjes konden het gelukkig goed met hun gestippelde adoptiebroertje vinden. Ze speelden met zijn drieën en de leeuwtjes volgenden hun broertje zelfs de boom in wanneer deze liet zien hoe goed luipaarden (in tegenstelling tot leeuwen) kunnen klimmen.

Liefde maakt blind

Chakrabarti vermoedt dat de babyluipaard misschien minder welkom was geweest als er meer volwassen leeuwen in de buurt waren. Maar Aziatische leeuwinnen zonderen zich vaak een paar maanden van de rest van de troep af om hun nakomelingen groot te brengen.

Daarnaast lijken jonge luipaarden en leeuwen in gedrag erg op elkaar. Ze spelen, miauwen en vragen om melk op dezelfde manier. Leeuwenwelpen worden daarnaast met een gevlekte vacht geboren zodat ze meer schutkleur hebben in het gras. Deze vlekken vervagen naarmate ze ouder worden. Hierdoor kan de leeuwin gemakkelijk over het hoofd hebben gezien dat ze een luipaard aan het grootbrengen was.

Leeuwin adopteert een babyluipaard

Een gemiste kans

Maar helaas bleef deze bijzondere familie niet samen. Het lichaam van de luipaardwelp werd gevonden bij een waterpoel ongeveer 45 dagen nadat hij was geadopteerd door de leeuwin. De biologen wilden graag weten waaraan hij was gestorven en deden onderzoek. De luipaardwelp bleek een hernia in zijn buik te hebben. Dit had hij al sinds zijn geboorte en was hem ook fataal geworden als hij door zijn eigen moeder was opgevoed.

Voor de wetenschap is het enorm jammer dat het welpje niet langer heeft geleefd. Iedereen was enorm nieuwsgierig hoe de luipaard zich in de leeuwentroep zou gaan gedragen naarmate hij ouder werd. Helaas blijft dit nu een mysterie. De kans dat een dergelijke adoptie tussen twee katachtigen nogmaals voorkomt is erg klein.

De babyluipaard heeft gelukkig zijn laatste dagen in een liefdevol gezin mogen doorbrengen. Met een beschermde moeder en twee broertjes of zusjes om mee te ravotten.